El campo de concentración de Mauthausen, situado a unos 20 kilómetros al este de la ciudad de Linz, en Alta Austria, fue el uno de los mayores complejos  de campos de trabajo en la parte controlada por los alemanes en Europa. Consistía en un campo central cerca del pueblo de Mauthausen y casi un centenar de otros subcampos ubicados por toda Austria y el sur de Alemania. De entre todos estos Mauthausen tenía las condiciones de detención más brutales. Se clasificó como de “Grado III”, donde fueron enviados los “enemigos políticos incorregibles del Reich” para ser exterminados, a menudo a través del agotamiento mediante trabajos forzados. Los miembros de las SS llamaban a  Mauthausen “la picadora de carne”

El campo de concentración se encontraba junto a una cantera de granito a donde fueron enviados los prisioneros de los campos a trabajar. De hecho, se eligió este lugar para instalar el campo de trabajo debido a la proximidad de la cantera con Linz, una ciudad que Hitler planeó reconstruir con grandes edificios de granito según lo previsto por Albert Speer.

La escalera de la muerte de Mauthausen

Varias veces al día los prisioneros eran obligados a llevar bloques de piedra, a menudo de hasta 50 kilogramos y subirlos por los 186 escalones de la llamada “escalera de la muerte”. A menudo, los prisioneros agotados caían y soltaban su carga desde la parte superior, creando un horrible efecto dominó, cayendo sobre los presos de los escalones inferiores y así sucesivamente, hasta el final de la escalera. Las pesadas piedras aplastaban las extremidades y órganos de los prisioneros. Muchas personas morían en estas escaleras todos los días.

A veces los guardias de las SS obligaban a los exhaustos prisioneros a subir corriendo por las escaleras acarreando bloques de piedra. Los que sobrevivían a la prueba eran alineados al borde de un acantilado al que la SS llamaba “el muro de los paracaidistas”. A punta de pistola cada prisionero tendría la opción de o bien recibir un disparo o empujar al prisionero que tenía delante por el precipicio. Algunos presos, incapaces de soportar las torturas del campo, saltaban voluntariamente desde el acantilado. Tales suicidios eran frecuentes.

Hoy en día, la “escalera de la muerte” forma parte de las visitas guiadas por el Memorial de Mauthausen. Las escaleras se han renovado para que los turistas pueden subirlas y bajarlas fácilmente pero en ese momento eran inclinadas y resbaladizas.

Christian Bernadac, un miembro de la resistencia francesa que estuvo preso en Mauthausen, escribió un libro titulado Los 186 escalones:

Aquellos que visitan la cantera de Mauthausen hoy en día no ven lo mismo, porque desde entonces los escalones se han hecho de nuevo – una escalera real, cementada, y regular. En ese momento los escalones estaban simplemente tallados con un pico en la arcilla y roca y en lugar de granito habían troncos, desiguales en altura y por lo tanto muy difíciles de subir, pero también de bajar. Portábamos las piedras con nuestras sandalias de suela de madera, y eramos obligados a seguir avanzando a un ritmo muy rápido.

El trabajo consistía en cargar una piedra de tamaño y peso considerable, subirla a lo largo de los 186 escalones, después de lo cual todavía había que cubrir una distancia considerable. El hombre que podía elegir una piedra pequeña tenía suerte. Y todo esto se prolongaba a razón de ocho a diez viajes al día. El ritmo era infernal, sin un segundo de descanso.

La cantera de Mauthausen ahora está cubierto de árboles y arbustos. Gran parte del campo de trabajo también está cubierto por zonas residenciales construidas después de la guerra. Hay un museo y un centro de visitantes.

La escalera de la muerte de Mauthausen

Crédito de la imagen: Ramón Cutanda López / Flickr

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Vista de la cantera y la “escalera de la muerte” (Todesstiege) en el campo de concentración de Mauthausen. Crédito de la imagen: United States Holocaust Memorial Museum

La escalera de la muerte de Mauthausen

Presos realizan trabajos forzados en la cantera Wiener Graben, en el campo de concentración de Mauthausen. Crédito de la imagen: United States Holocaust Memorial Museum

La escalera de la muerte de Mauthausen

Crédito de la imagen: Sonya Brunt / Panoramio

La escalera de la muerte de Mauthausen

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La escalera de la muerte de Mauthausen

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La escalera de la muerte de Mauthausen

Oficiales de las SS que suben la “escalera de la muerte”, abril de 1941. Foto: Archivo Alemania Federal / Wikimedia

Fuentes:  Wikipedia / scrapbookpages.com / www.wien.gv.at

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